Các nhà sáng lập của Graphcore chia sẻ rằng, hiện có hơn 100 nhà phát triển và người dùng cuối đang làm việc với IPU, nhưng lại không công bố danh tính của họ. “Chúng tôi không biết rằng liệu mình có quyền làm điều đó không,” Toon nói. Trước những câu hỏi về việc liệu Demis Hassabis, đồng sáng lập DeepMind, một nhà đầu tư cho Graphcore, có đang thử nghiệm công nghệ này không, Toon đã từ chối trả lời: “Họ là những nhà đầu tư chiến lược cho công ty. Họ đã quyết định rằng, công nghệ của chúng tôi có thể sẽ quan trọng cho doanh nghiệp của họ, và bạn có thể tin vào điều bạn muốn. Tuy nhiên, chúng tôi không thể bình luận về những thông tin này.”

Tuy nhiên, chỉ vài ngày sau trao đổi của Toon và Knowles với báo giới, BMW i Ventures (chi nhánh đầu tư của BMW, chuyên về công nghệ xe tự lái), đã có những phản ứng đầu tiên. Trong khi BMW không chính thức công nhận việc hợp tác với Graphcore, nhiều nguồn tin riêng đã hiểu được rằng, BMW quả thật là đang thử nghiệm với các IPU của start-up này. Theo Tobias Jahn, một viên chức cấp cao tại BMW i Ventures, hãng quả thật là đang hứng thú với các tiềm năng trong ứng dụng xe tự lái của Graphcore. Cụ thể, ông nói: “Việc đẩy nhanh tiến độ và hiệu quả của AI là một yếu tố không thể thiếu trong việc xây dựng xe tự lái hoàn toàn, thường được gọi là mức 4 và 5.”

Hiện tại, Graphcore đang dẫn đầu cuộc chơi trong lĩnh vực bán dẫn – một thị trường quốc tế với tốc độ phát triển lên tới 13,4% chỉ trong năm 2018, đạt giá trị 477 tỷ đô-la (theo Gartner). Trong 2 thập kỷ vừa qua, ngành công nghiệp chip đã diễn ra những biến chuyển lớn, khi việc sản xuất đang chuyển dịch dần từ Mỹ và Châu Âu sang Châu Á. “Điều này là do giá thành sản xuất ở Châu Á thấp hơn, trong khi nhu cầu cảu thị trường này lại cao hơn,” Jim Fontanelli, nhà phân tích cấp cao tại Arete Research giải thích.

Vậy, liệu đối thủ của Graphcore có thể tới từ Trung Quốc hay không? Vào 2018, vẫn chưa có công ty nào của Trung Quốc lọt top 15 doanh nghiệp bán dẫn hàng đầu (hiện nay bao gồm Samsung và Hynix của Hàn Quốc, Intel của Mỹ, và TSMC của Đài Loan – những doanh nghiệp sản xuất chip hàng đầu, bao gồm cả chip của Graphcore). Chính vì vậy, Fontanelli cảm thấy việc Trung Quốc bắt kịp những quốc gia trên vẫn còn là một viễn cảnh xa vời: “Khả năng thiết kế chip phụ tương đối độc lập với khả năng sản xuất, và kể cả về mặt sản xuất, Trung Quốc vẫn thua TSMC, Samsung, và Intel một quãng đường dài. Cá nhân tôi tin rằng, trong vòng 5 năm, thậm chí là 10 năm tới, Trung Quốc sẽ vẫn chưa thể đi đầu. Để dẫn đầu, Trung Quốc sẽ cần nhiều hơn là các khoản đầu tư và nguồn vốn lớn.”

Tuy nhiên, theo Hermann Hauser, những doanh nghiệp đứng đầu sẽ sớm không còn giữ vững vị thế của mình về thiết kế chip, cụ thể là thiết kế chip cho AI. “Hiện nay, phương Tây vẫn bỏ xa Trung Quốc. Tuy nhiên, Trung Quốc lại có nhiều chuyên gia STEM hơn cả Mỹ và Châu Âu cộng lại. Và các đại học của quốc gia này cũng đang vượt qua các đại học của Mỹ trong việc xuất bản các nghiên cứu khoa học. Đồng thời, Trung Quốc cũng là quốc gia đi đầu trong số lượng bằng sáng chế.”

Theo Toon, chính phủ Trung Quốc đang dần đạt tới một “ngưỡng đột phá”. Ông chia sẻ: “Họ đang đầu tư rất nhiều tiền, và khác với các chính phủ khác, họ công khai dữ liệu tới những công ty nhận đầu tư.”

Cũng như chúng ta, họ nhận thấy rằng nền công nghiệp máy tính đang chuyển mình, và đây là cơ hội để họ trở nên độc lập với công nghệ của riêng họ, thoát khỏi sự phụ thuộc công nghệ vào các quốc gia khác. Vì vậy, tôi có thể khằng định rằng, họ đang tích cực hỗ trợ việc tự tạo ra các công nghệ bán dẫn mới, trong cả thuật toán lẫn ứng dụng – Trung Quốc đang nhanh chóng bắt kịp với chúng ta.”

Knowles cũng thêm rằng Trung Quốc hoàn toàn có thể sản xuất chip, cũng như hoàn toàn có thể thiết kế các bộ vi xử lý tinh vi, dù chưa đạt được tới mức như Graphcore. Trước đây, Trung Quốc không có năng lực thiết kế chip, và vì vậy còn chưa đủ kinh nghiệm trong lĩnh vực này, nhưng rất nhiều người Trung Quốc lại đang học hỏi và làm việc tại phương Tây. “Và giờ đây, khi Trung Quốc đang trở thành một quốc gia đáng sống hơn, những người này sẽ quay về Trung Quốc, mang về những kỹ năng và kiến thức của họ, và Trung Quốc sẽ học được cách để thiết kế chip.”

Con người và “cánh tay robot” hợp tác tại phòng thí nghiệm của Graphcore tại Bristol. Ảnh: Nick Rochowski.

Trong ngắn hạn, Graphcore sẽ chưa có các đối thủ tới từ Trung Quốc, nhưng hãng sẽ phải đối mặt với các đối thủ tới từ Châu Âu. “Đây là một lĩnh vực đầy cạnh tranh, và rất nhiều start-up đang thử sức mình,” Siraj Khaliq nói. “Nhưng những start-up này lại đang thử nghiệm những phương thức khác, và với tôi, phương thức của Graphcore vẫn đang đi đầu.”

Nhưng Khaliq cũng phải công nhận rằng, rồi mọi người sẽ cố làm theo phương thức của Graphcore, và vì vậy, Toon và Knowles sẽ chỉ có thể thành công trong dài hạn nếu họ phát triển nhanh hơn, liên tục sáng tạo, và liên tục cho ra nhiều sản phẩm.

Hauser cũng đồng tình với số lượng start-up đang gia nhập lĩnh vực này, song lại khẳng định rằng, Graphcore sở hữu 2 lợi thế lớn. Thứ nhất, tốc độ của Graphcore là nhanh nhất. Và thứ 2, công ty này “cực kỳ may mắn” – đội ngũ của Icera, vốn được định sẽ đầu quân cho NVIDIA sau vụ mua bán, lại được cho nghỉ việc đúng vào lúc Graphcore cần họ. “Thông thường, một start-up sẽ không thể có một đội ngũ hàng đầu ngay khi bắt đầu,” ông chia sẻ. “Graphcore cũng đã sản xuất ra được con chip lớn nhất và phức tạp nhất thế giới chỉ trong 1 năm rưỡi – và hãng đã thành công ngay từ lần thử đầu tiên.”

Và Toon và Knowles đã tận dụng may mắn này. Cụ thể, họ đã thu hút thành công 329 triệu đô-la vốn đầu tư, liên tục mở rộng quy mô với một tốc độ đáng sợ. Hiện nay, họ đã có 270 nhân viên, và đặt mục tiêu mở rộng lên 500 nhân viên vào cuối năm 2019. “Chỉ trong tuần trước, chúng tôi đã có thêm 10 người”, Toon nói. “Chúng tôi hiện đang xây dựng một đội ngũ ở Cambridge, và liên tục tuyển dụng tại Bristol. Đồng thời, chúng tôi cũng đang có một đội ngũ tạo Oslo – những người đang tạo ra một công nghệ để kết nối các bộ xứ lý IPU, giúp ta có thể vận hành hàng nghìn IPU cùng một lúc.” Ngoài ra, start-up này cũng có những đội ngũ hỗ trợ khách hàng và phát triển kinh doanh tại Alto, California, và dự kiến sẽ có tại Bắc Kinh.

Và như vậy, Graphcore có thể được coi một trong những câu chuyện thành công đáng nhắc tới nhất Châu Âu, vượt qua cả Spotify (giá trị vốn thị trường: 26 tỷ đô-la), Yandex (12 tỷ đô-la), Zalando (9,5 tỷ đô-la), Delivery Hero (7,5 tỷ đô), và kể cả ARM – được mua lại bởi SoftBank với giá 32 tỷ đô-la vào 2016. Tuy nhiên, những start-up AI tại Anh, như DeepMind (mua lại bởi Google), Magic Pony (Twitter), Evi Technologies (Amazon), Vocal IQ (Apple), and SwiftKey (Microsoft) lại luôn được mua lại bởi các gã khổng lồ Mỹ trước khi tiến ra thị trường quốc tế. Liệu Graphcore có tiếp bước xu hướng này?

Quả nhiên, chúng tôi đã từng làm điều đó,” Toon nhớ lại về những thương vụ trước. “Nhưng chúng tôi nghĩ rằng, thị trường của chúng tôi là vô cùng rộng lớn – công nghệ này không phải chỉ là một phần nhỏ trong một con chip của người khác, mà là một công nghệ riêng biệt, độc lập, có thể được bán trên một quy mô vô cùng rộng lớn. Và vì vậy, nó có thể sẽ cần một công ty độc lập – và đa số những nhà đâu tư của chúng tôi đều muốn đầu tư trong dài hạn.”

Chúng tôi lựa chọn họ chính là bởi vì vậy,” Knowles nói.

Toon tiếp lời: “Khi Matt Miller, của Sequoia, đến buổi họp hội đồng đầu tiên – và anh ấy là một người lực lưỡng – anh ấy đã nhìn quanh phòng và nói rằng ‘Này, tôi sẽ đấm vào mũi người đầu tiên nói rằng họ nên bán công ty.’ Tất nhiên anh ấy nói đùa thôi, nhưng mục tiêu của Sequoia vẫn luôn là xây dựng những công ty lớn, sớm được công khai, và đảm bảo rằng mọi nhà đầu tư đều đồng ý với điều đó.” Vậy thì mục tiêu cuối cùng của Graphcore là phát hành công khai? “Quả thật là như vậy.”

Theo Toon, xu thế hiện tại của các VC hàng đầu Châu Âu không phải là tạo ra các “kỳ lân”, mà là tạo ra các “kỳ lân nhiều sừng”. “Chúng tôi không tập trung vào việc tạo ra một gã khổng lồ công nghệ, mà là tạo ra nhiều gã như thế. Câu hỏi cuối cùng của chúng tôi là, ‘Mọi người sẽ mua nhiều CPU hay IPU hơn?’” Và họ sẽ mua IPU. CPU sẽ vẫn ở đó, thực hiện input và output, trình bày và thu thập dữ liệu. Nhưng việc xử lý sẽ thuộc về IPU.

Điều này tương tự như những năm 1970, khi Apple và Intel thống lĩnh thế giới thông qua máy tính cá nhân và bộ vi xử lý. Chúng tôi muốn trở thành Apple và Intel của lĩnh vực AI.”

Bên trong Kỳ lân Anh Quốc – Gã khổng lồ AI trong tương lai – Phần 1

FPT TechInsight
Theo: Wired

Tin liên quan: