Tiếp nối phần 1, khi chữ ký giả mạo trong hợp đồng của Elizabeth Pierce với các nhà đầu tư bị lộ, liệu phi vụ lừa đảo này sẽ đi đến đâu? 

Pierce đã giả mạo chữ ký đầu tiên trong các hợp đồng với Hiệp hội Điện thoại Matanuska, phục vụ các thị trấn Alaska ở trung tâm phía nam như Wasilla, vào tháng 5 và tháng 6 năm 2015. Mặc dù Giám đốc điều hành Matanuska Greg Berberich còn khá miễng cưỡng trong một thỏa thuận, nhưng Pierce lại đảm bảo các nhà đầu tư của cô ở New York trong một email rằng “Berberich có tỏ ra lo lắng nhưng rất cam kết”. Ngày hôm sau, cô đã tải lên một hợp đồng trị giá hàng trăm triệu đô la, với chữ ký của Berberich với tài khoản Google Drive cá nhân mà cô đã chia sẻ với Murphy, giám đốc điều hành CIP. Pierce cũng cho biết cô đã tiến gần đến một cuộc mua bán khổng lồ khác với Hợp tác xã Hiệp hội điện thoại dốc Bắc Cực phi lợi nhuận, có khách hàng bao gồm cư dân của các cộng đồng Inupiat xa xôi và thành phố Utqiagvik. Chẳng mấy chốc, cô cũng gửi cho Murphy một hợp đồng với phiên bản giả mạo của chữ ký CEO của Arctic Slope.

Theo hồ sơ tòa án, Pierce đã thực hiện các vụ lừa đảo tương tự ít nhất tám lần và các hợp đồng lừa đảo này có tổng trị giá hơn 1 tỷ USD. Đôi khi cô hoàn toàn bịa đặt giao dịch; lần khác, cô đàm phán hợp đồng thực sự, sau đó thay đổi các trang chính với các điều khoản có lợi hơn. 10 nhân viên khác của Quintillion cũng có liên quan. Tôi là người duy nhất tại Quintillion ủy quyền hoặc đáp ứng các yêu cầu của khách hàng hoặc các vấn đề hợp đồng bị cáo buộc, cô ấy đã viết trong một email cho khách hàng. Cô chỉ kiểm soát mật khẩu vào Google Drive của mình và lưu trữ các hợp đồng được in trong tủ hồ sơ cá nhân. Trong một cuộc gọi hội nghị nhóm với Murphy, người này nhớ rằng Pierce đã cố ngăn chặn báo cáo về dữ liệu kế toán mới của một giám đốc.

Murphy, người đã tham gia nhiều vào công việc kinh doanh khi chuỗi bán hàng của Pierce, tiếp tục dành thời gian ở Alaska để gặp gỡ khách hàng. Khi hỏi về một hợp đồng trị giá 600 triệu đô la mà Pierce nói rằng cô ấy đã ký với một công ty viễn thông Alaska khác, Pierce thừa nhận các cuộc đàm phán đã có kết quả nhưng nói rằng nhiều hợp đồng sắp tới sẽ bù đắp doanh thu bị mất. Theo thời gian, Pierce đã huy động được 270 triệu đô la từ CIP và ngân hàng đầu tư Pháp NatixisSA.

Là giám đốc điều hành của Quintillion năm 2016, Elizabeth Pierce đã chào đón các nhà lãnh đạo doanh nghiệp và các quan chức nhà nước, bao gồm cả Thống đốc lúc đó là Bill Walker, đến một tàu đặt cáp tại cảng Unalaska.

Nhận thức này đã góp phần tạo ra một ánh sáng giống như cực quang xung quanh Pierce, khiến cô trở thành một ngôi sao của các hội nghị viễn thông. Vào tháng 8 năm 2016, Thống đốc Bill Walker đã tham gia cùng cô tại một sự kiện truyền thông ở Quần đảo Aleutian. Thành viên Ủy ban Truyền thông Liên bang Ajit Pai, người sau đó đã trở thành chủ tịch của FCC, thậm chí đã bay tới Alaska để tham quan Utqiagvik, nơi ông gặp Pierce và sau đó bổ nhiệm chủ tịch ủy ban cố vấn về băng thông rộng ở nông thôn.

Tuy nhiên, những áp lực từ công việc đã bắt đầu đánh gục CEO của Quintillion. Những người bạn cho rằng vấn đề nghiêm trọng về hô hấp của Pierce, là kết quả của sự căng thẳng của 14 ngày và đi lại thường xuyên.

Trong thời gian này, thu nhập trung bình của Pierce, ít nhất 146.000 đô la mỗi năm tiền lương và các lợi ích khác, theo hồ sơ công khai. Cô và chồng, William, sống trong một ngôi nhà bốn phòng ngủ. Ở bên cạnh, họ điều hành một doanh nghiệp xây dựng gần trụ sở Quintillion. Quintillion hoạt động trong nhà để xe cũ, trước khi chuyển vào một tòa nhà gạch. Trợ lý Elizabeth ngồi ở hành lang gần xe tải Bill.

Vào năm 2013, Pierce đã đề cập đến một cơ hội đầu tư vào Quintillion cho một người quen làm việc cũ, Julian Jensen, người nghĩ rằng dự án này có khả năng chiến lược. Vào tháng Năm năm đó, theo tài liệu của tòa án, ông đã viết cho cô ấy tờ séc đầu tiên trong tổng số $325.000 , một phần ba số tiền tiết kiệm của ông ấy.

Pierce đã gửi séc ban đầu, với giá 100.000 đô la, vào tài khoản ngân hàng cá nhân của cô, tài liệu tòa án cho biết. Cùng ngày hôm đó, các tài liệu này cho thấy, cô đã thiết lập kế hoạch nghỉ hưu của riêng mình tại Wells Fargo & Co. và chuyển 30.500 đô la vào tài khoản. Cô cũng đã sử dụng các quỹ của Jensen, để thanh toán các hóa đơn thẻ tín dụng và thế chấp của Bill, trang trải chi phí gia đình và đầu tư 10.000 đô la vào công việc xây dựng của họ. Pierce đã phân bổ một phần vốn của Jensen, cho Quintillion: Các công tố viên sau đó đã tuyên bố cô ấy đã vay 43.300 đô la cho công ty và chi 28.000 đô la để mua cổ phần của chính mình. Cuối cùng, có 49 đô la còn lại trong tài khoản Wells Fargo của cô. (Tại phiên tòa của mình, Pierce không thừa nhận đã mở tài khoản hưu trí với các khoản đầu tư của Jensen, mà cô nói rằng cô chủ yếu sử dụng cho Quintillion)

Vào năm 2015, Pierce đã tìm thấy một nguồn thu nhập khác sau khi một công nhân Quintillion và cựu nhân viên quán cà phê, Erica Blair, hỏi về đầu tư. Pierce nói với cô rằng nếu cô có thể kiếm được 40.000 đô la, cô sẽ có được 225 triệu cổ phiếu. Blair đã cùng nhau kiếm tiền từ gia đình, hy vọng làm nên điều gì đó cho người thân của mình. Theo tài liệu của tòa án, Pierce đã gửi những khoản tiền đó vào tài khoản Wells Fargo của cô.

Cáp Internet được kết nối với một trung tâm hoạt động của Hợp tác xã Hiệp hội điện thoại Bắc Cực, nơi cung cấp dịch vụ khách hàng của Utqiagvik trên sợi Quintillion. Các số bên dưới dây tương ứng với địa chỉ nhà ở.

Năm sau đó, Quintillion đã khởi công xây dựng mạng cáp ngầm, hợp tác với Công ty TNHH Mạng lưới điện tử Alcatel nhưng đáy biển cứng hơn dự kiến ​​và điều kiện thời tiết nhanh chóng xấu đi. Pierce đã phải ngừng hoạt động và trì hoãn dự án một năm.

Sự thất bại tốn kém khiến các nhà đầu tư không hài lòng. Nhưng bất cứ khi nào Jensen và Blair yêu cầu tài liệu của cổ đông, Pierce lại thuyết phục họ rằng các khoản đầu tư của họ là vững bền. Cô cung cấp cho Jensen một bảng tính cho thấy cổ phiếu của anh đã tăng giá trị. Murphy và nhóm CIP cũng muốn tham gia để có cái nhìn sâu sắc hơn về các liên hệ khách hàng của Quintillion, nhưng Pierce khẳng định rằng người Alaska chỉ đơn giản là không tin tưởng người ngoài và rằng sẽ tốt hơn nếu cô ấy tiếp tục quản lý mọi thứ một mình.

Đầu năm 2017, một nhân viên của Quintillion đã gửi hóa đơn cho các deal lớn được cho là của Quintillion, nhưng Pierce đã đưa ra lý do để tạm dừng quá trình, để giữ cho các giả mạo của cô không bị phát hiện. Matanuska Telephone có thể phá vỡ lời hứa mua hàng đối với dung lượng Internet trên cáp đất của họ. Theo các tài liệu của tòa án, Pierce khuyên CIP nên tránh kiện tụng vì điều này có thể gây nguy hiểm cho một thỏa thuận bán hàng lớn hơn mà cô tuyên bố đã tấn công với Matanuska vì sử dụng cáp dưới nước. Cô tuyên bố sẽ bổ sung doanh thu biến mất và tiếp tục lặp lại quy trình này khi một mô hình tương tự diễn ra với một khách hàng khác.

Vào giữa năm 2017, Pierce đã hết lý do để trì hoãn việc gửi hóa đơn. Cô không còn có thể che giấu kế hoạch của mình sau khi khách hàng, những người vẫn không biết rằng cô đã đưa họ vào các cam kết doanh thu lớn, đã nhìn thấy hóa đơn của họ. Berberich, người đã nghỉ hưu hai năm trước với tư cách là Giám đốc điều hành Matanuska, cho biết hàng trăm triệu đô la mà ông không nhớ đã cam kết với Quintillion sẽ phá sản công ty cũ của mình. (Người phát ngôn của Matanuska nói rằng họ đã thực hiện các bước cần thiết để bảo vệ các bên liên quan.) Luật sư của khách hàng Quintillion, đã tranh chấp hóa đơn và một liên lạc viễn thông đã liên hệ với CIP. Không hài lòng với điều này, một nhân viên CIP đã đăng nhập vào tài khoản Google mà Pierce đã chia sẻ. Tuy nhiên, tất cả các tập tin hợp đồng đã bị mất. Hai ngày trước đó, vào ngày 14 tháng 7, nhật ký Google cho biết Elizabeth đã chuyển 78 vật phẩm vào thùng rác.

Một tuần sau, một luật sư của CIP đã thẩm vấn Pierce. Pierce, người đã đưa luật sư riêng của mình, nói rằng cô không thể nhớ lại hoàn cảnh của mỗi chữ ký hợp đồng. Sau 30 phút, cô dừng lại và rời khỏi cuộc phỏng vấn, nói rằng các câu hỏi quá bất ngờ. Họ lên lịch lại cho ngày hôm sau. Nhưng vài giờ trước cuộc họp đó, luật sư của cô đã hủy bỏ và ngày hôm sau, đã đệ đơn từ chức của Pierce.

Giám đốc điều hành tạm thời của Quintillion, George Tronsrue, người thay thế Pierce.

Murphy vật lộn tìm người kế vị, đặc biệt là vì Quintillion đã có tàu quay trở lại làm việc gần Alaska để hoàn thành mạng lưới cáp quang. CIP đã tuyển dụng George Tronsrue, một giám đốc điều hành viễn thông dày dạn và cựu quân nhân, người đã tham gia vào đầu tháng 8. Tronsrue tập trung vào các hoạt động của Quintillion trên tàu Ile de Batz, trong đó, trong suốt 15 ngày vào tháng sau, Mạng lưới tàu ngầm của Sony đã sửa chữa chiếc máy cày nặng 55 tấn và hoàn thành dây cáp ngầm khi các tảng băng va vào thuyền của họ. Trong khi đó, Quintillion nói, họ đã báo cáo các hành động của Pierce cho các nhà chức trách liên bang vào cuối tháng 9.

Trong suốt năm 2017, Pierce đã cư xử như thể không có gì là bất ổn. Cô đã tổ chức cắt băng khánh thành vào tháng Tư với Thượng nghị sĩ Alaska Lisa Murkowski tại một địa điểm hạ cánh cáp ở thị trấn dầu lửa Deadhorse và bình tĩnh đưa ra các ghi chú tại các hội nghị vào mùa hè, nhiều tháng sau khi những trò gian lận của cô bị phanh phui. “Elizabeth là một người mơ mộng, một nhà đổi mới và là một người chỉ thích hoàn thành công việc”, người dẫn chương trình tại một sự kiện tháng Năm tại Đại học Alaska ở Fairbanks cho biết.

Đầu năm 2018, cô đã gặp Blair, cựu công nhân Quintillion đã đầu tư 40.000 đô la. Họ uống cà phê và nói chuyện gia đình. Pierce cho biết cô đã rời Quintillion để dành nhiều thời gian hơn ở nhà. Nhưng, cô ấy nói, có thể có vấn đề với cổ phiếu của Blair, trong Quintillion (Trong thực tế, cổ phiếu không tồn tại.) Dù vậy có một tin tốt rằng: Cô đã quyết định biến Blair thành người thụ hưởng bảo hiểm nhân thọ của mình. “Tại sao cô lại làm thế?” Blair hỏi. Pierce đã trả lời một cách khó hiểu: Bạn sẽ không bao giờ biết chuyện gì có thể xảy ra.

Vào tháng 4 năm 2018, Bộ Tư pháp đã tuyên bố bắt giữ Pierce. Không lâu sau đó, hồ sơ công khai cho biết, gia đình cô đã bán nơi cư trú của cô với giá 415.000 đô la và mua một ngôi nhà ở Texas gần Austin, nơi được đặt tên là Bill. (Các công tố viên cho rằng đây là một nỗ lực để bảo vệ tài sản khỏi bị tịch thu. Bill Pierce không thể đưa ra bình luận.) Gần thời điểm bị bắt giữ, Pierce đã gọi điện cho một người bạn lâu năm không biết gì về hành vi sai trái của mình, nhưng cuộc gọi đã chuyển sang hộp thư thoại. Người bạn này nói rằng “Đó là lần cuối tôi nghe tin từ cô ấy”.

Vào một buổi chiều tháng Năm lạnh giá, Tronsrue và Kerschbaum, kỹ sư Quintillion, đang đập phá trong một chiếc xe tải màu trắng ở vùng ngoại ô băng giá của Utqiagvik, cộng đồng cực bắc ở Kerschbaum của Hoa Kỳ, và họ dừng lại tại địa điểm của Quintillion, được phân định bởi các bài viết thò ra khỏi các bãi tuyết.

Một hố ga chôn vùi trên tuyết, nơi cáp quang Quintillion, kết nối các phân khúc trên mặt đất và dưới mặt đất của mạng lưới gần trung tâm thành phố Utqiagvik, dọc theo bờ biển Bắc Băng Dương.

Để liên kết cáp ngầm với sợi trong đất của nó, Quintillion đã phải khoan một kênh dài 80 dặm dưới lòng đất, từ đại dương đến hố ga bị chôn vùi trong tuyết này và nối các dây cáp. Tại một trạm hạ cánh cáp gần đó, họ chỉ cho tôi các dây mà dữ liệu đi vào và thoát qua cáp dưới nước và trên mặt đất cho khách hàng Alaska.

Tronsrue, người có mái tóc bạc, nói với tôi rằng anh ta đã dành nhiều tháng sau khi làm sáng tỏ vụ bê bối Pierce, để cứu vãn mối quan hệ của Quintillion với khách hàng. Ông đã có thể phục hồi một số thỏa thuận. Trong dấu hiệu tích cực đó, Jens Laipenieks, Giám đốc điều hành của Arctic Slope ĐT, đã tham gia với chúng tôi tại nhà ga cáp để ca ngợi Quintillion. “Chúng tôi vẫn ở tốc độ quay số nhiều năm trước, nhưng bây giờ những người đăng ký của chúng tôi có thể làm những việc như xem Netflix, chơi Xbox trực tuyến và xử lý các khoản thanh toán Square”, ông nói.

Cuối cùng, Alaska có được mạng lưới cáp ngầm, trải dài trên các đỉnh của bờ biển. Quintillion ước tính nó kết nối khoảng 10.000 cư dân với một mạng Internet có thể sử dụng được, ngoài các trường học địa phương, bệnh viện và các khách hàng doanh nghiệp khác. Crawford Patkotak, một đội trưởng whaleboat và chủ tịch của Arctic Slope Regional Corporation, một nhóm doanh nghiệp sở hữu bản địa và một cổ đông thiểu số ở Quintillion, đã tin tưởng rằng công ty cáp này đang đưa Utqiagvik vào kỷ nguyên số.

Tại trạm cáp Quintillion, ở Utqiagvik, các tuyến Internet cáp quang kết nối với công ty mạng ngầm dưới đất và trên mặt đất.

Sau đó, chúng tôi lái xe qua những nơi mà Tronsrue cho rằng là đại diện cho tương lai của doanh nghiệp Quintillion, bao gồm các cơ sở quân sự thời Chiến tranh Lạnh và các cánh đồng được rắc các đĩa vệ tinh voi ma mút. Ông nói rằng công ty đang xem xét xây dựng một trung tâm dữ liệu và cũng thấy nhiều tiềm năng trong các hợp đồng với chính phủ.

Trong chuyến thăm Alaska của tôi, những người điều hành Quintillion không bao giờ đề cập đến Pierce, nhưng điều đó không ngăn được tên của cô ấy xuất hiện. Tại Trung tâm nghiên cứu Bắc cực Utqiagvik, nơi nhiều cơ quan chính phủ sử dụng cho các nghiên cứu về biến đổi khí hậu, hướng dẫn viên của chúng tôi càu nhàu rằng Internet vẫn chưa cải thiện.” Chúng tôi đã được hứa là những điều này sẽ thay đổi bởi người phụ nữ đó, Elizabeth”, anh ấy nói. Tại thị trấn Cao đẳng Ilisaġvik, Giám đốc điều hành Brian Plessinger phàn nàn với Tronsrue rằng, kể từ khi chuyển sang Quintillion, dịch vụ mới đã có một sự khác biệt. Chúng tôi trả 9.500 đô la mỗi tháng cho chỉ 10 megabit, nhưng với 2.000 học sinh, nó chậm lại.

Ngay sau đó, Tronsrue nghe điện thoại của mình để tìm hiểu xem có cách nào để giúp Plessinger không. Hóa ra, băng thông của trường đại học đã được cải thiện so với kết nối Internet cũ, trong khi chi phí cho mỗi megabit giảm khoảng 70%. Nhưng không có nghi ngờ gì nữa, dịch vụ này đã không đáp ứng với những gì Pierce đã cam kết. Trong những tháng tiếp theo, Tronsrue đã làm việc để tăng tốc độ của trường đại học mà không phải trả thêm phí. “Không gì có thể thay đổi chỉ qua một đêm”, Tronsrue nói.

Vẫn không rõ liệu Quintillion có hoàn thành mục tiêu cao hơn của mình là xây dựng một tuyến cáp Internet từ Á sang Âu qua Đường đi Tây Bắc hay không. Tronsrue khẳng định rằng mục tiêu đã thay đổi, mặc dù ông thừa nhận sẽ phải mất 800 triệu đô la tài trợ. Trong khi đó, Hiệp hội Điện thoại Matanuska gần đây đã công bố một tuyến cáp từ Bắc Cực đến Hoa Kỳ liền kề, và một công ty Phần Lan đang phát triển sợi Bắc Cực trị giá 600 triệu đô la của riêng mình. Pierce dường như đã chứng minh được tiềm năng của mình trong thị trường này, ngay cả khi tầm nhìn của cô về một hướng đi Tây Bắc cho Internet vẫn chỉ là một giấc mơ.

Vào ngày 30 tháng 9, sau hơn một năm tố tụng tại tòa án, Pierce đã đầu hàng tòa án liên bang ở Texas. Các công tố viên từ quận phía Nam New York, nơi xử lý vụ việc vì nhà đầu tư đa số Quintillion, CIP có trụ sở tại Manhattan, lập luận rằng cô chỉ hành động một mình. Họ tuyên bố Pierce đã đặt tham vọng tàn nhẫn của cô ấy lên trên pháp luật. Tuy nhiên, thẩm phán bày tỏ sự bối rối. Với sự nghiệp thành công và thiếu lịch sử tội phạm của Pierce, ông nói, các động lực của cựu Giám đốc điều hành vẫn còn là một bí ẩn.

Trong thời gian tuyên án, Pierce và luật sư của cô cho biết cô đã kiếm được nhiều tiền từ vụ lừa đảo này và đã chi tiêu tiền CIP tài trợ cho Quintillion. “Tôi đang kiệt quệ về tài chính và danh tiếng thì bị hủy hoại” Pierce nói trong một lời cầu xin thẩm phán để giảm thời gian ngồi tù. Cô nhấn mạnh, cô không phải là một kẻ thao túng độc ác.

Nhưng CIP cũng không phải là mất tất cả. Các tài liệu của tòa án chỉ ra rằng trong khi các hợp đồng viễn thông của Quintillion, sẽ tạo ra ít hơn 480 triệu đô la so với những gì Pierce dự kiến, thu nhập hàng năm có thể đạt được con số đã hứa năm 2018 vào năm 2023.

Những người ủng hộ Quintillion khác lại không may mắn như vậy. Blair đã phải vật lộn để bù đắp cho gia đình vì khoản đầu tư 40.000 đô la đã mất của cô. “Tôi quá thất vọng và cho đến ngày hôm nay, tôi vẫn không ngừng suy nghĩ về những gì Elizabeth đã làm”, Blair nói. “Alaska thực sự cần hệ thống này, và tôi đã làm việc rất chăm chỉ cho Elizabeth”.

Chưa hết, Pierce bằng cách nào đó vẫn có người hâm mộ. Desiree Pfeffer là giám đốc quan hệ kinh doanh của Quintillion, và cô hiện là thành viên hội đồng quản trị. Cô ấy rất thân với Pierce và cô nhớ đến cựu giám đốc điều hành vì sự kiên trì của cô ấy. “Tôi đã bị cho một vố giống như mọi người, nghe thì có vẻ kì lạ, nhưng thật lòng mà nói, tôi vẫn sẽ làm việc với cô ấy một lần nữa.”

FPT TechInsight
Theo The Verge

Tin liên quan: